10 / januari 2022
Niemand speelt nog comfortabel tegen ons

Na de jaarwisseling zijn er nog drie Belgische ploegen actief op het Europese toneel. Maaseik en Roeselare waren al zeker van Europees volleybal in 2022 door de groepsfase in de Champions League. Haasrode Leuven knokte zich naar de 1/8e finales in de CEV Cup, de tweede Europese competitie.

Haasrode Leuven lijkt stilaan een vaste waarde in Europa. Nochtans dacht acht jaar geleden – bij de promotie van de Leuvenaren – niemand aan dit verhaal. “Toen we promoveerden in 2014 zeiden we dat we een Liga B-ploeg waren op avontuur in Liga A,” herinnert coach Kris Eyckmans zich.  Sindsdien groeide de ploeg langzaamaan uit tot een subtopper in de hoogste reeks.

Kris Eyckmans maakte het allemaal mee vanop de eerste rij. In 2012 kwam hij over van Herenthout en werd de hoekspeler opnieuw kapitein bij zijn tweede passage in Leuven. “Er zijn twee ploegen waar ik me thuis voel: Herenthout en Leuven. Toen de succesploeg met vrienden in Herenthout uit elkaar viel, was VHL dus een logische stap.”
Geert Verreth was dat seizoen hoofdcoach in Leuven, maar verliet de club al na één jaargang. “In mijn voorlaatste jaar als speler – bij Herenthout – trainde ik weinig. Omdat de trainingsuren bij VHL toenamen, kreeg ik meer en meer last aan de rug. Ik voelde dat ik niet meer de kwaliteit haalde die ik beoogde en aangezien ik niet lager wilde spelen, begon ik te denken aan een nieuwe carrière als coach. Twee dagen later kwam team manager Roel Derom plots met de concrete vraag om de eerste ploeg te coachen vanaf 2013-2014. Ik kende de club, de ploeg en de reeks en was mijn trainerscursus op dat moment aan het afronden. Het was dus een logische volgende stap.”

Voor de prijzen spelen

“Mijn doel bij de start van het seizoen was de top drie halen in Liga B. Dat was realistisch, maar ambitieus. Amigos Zoersel had immers geïnvesteerd om te promoveren en zo de uitgesproken titelkandidaat. Maar we deden het goed en wonnen vlot tegen alle kleinere ploegen. Daardoor stonden we het hele seizoen bovenin en legden we de druk bij de anderen. Met als gevolg dat we de promotie afdwongen. Ik twijfelde of het een reeks hoger wel zou lukken, maar na een bevraging van het bestuur bij alle spelers waagden we toch de sprong.”

En dat bleek een fantastische keuze. Met Eyckmans aan het roer werden jaar na jaar stappen gezet. “Het VHL van toen had geen plaats in de reeks van nu. De voorbije jaren is het niveau in de EuroMillions Volley League verhoogd, zelfs corona had daar geen impact op. En wij zijn mee gegroeid. Ons eerste doel was om ons als club te verankeren op het hoogste niveau, nu mogen we meer verwachten. Niemand speelt nog comfortabel tegen ons. We mogen niet meer tevreden zijn met een halve finale in de Belgische beker of een Europese kwalificatie. We moeten voor de prijzen willen spelen.”

Daarom kroop de Leuvense coach in de pen om zijn visie te vertalen. “Ik maakte het document op aan de start van de eerste lockdown en de gedachte is gelijk aan wat we de vorige jaren deden: ‘Elk jaar beter worden’, zowel in resultaten als in onze manier van werken. Er moeten nog stappen gezet worden om de kloof met de ploegen boven ons te dichten. We hebben de afgelopen jaren al grote stappen vooruit gezet; bijvoorbeeld op vlak van trainingsuren, fysiek, medische en sportpsychologische omkadering… Maar er blijven nog veel aspecten om te kunnen groeien, zeker ook budgettair. En soms gaat het ook om nuances. Zo vinden we het belangrijk dat de spelers zo dicht mogelijk in de buurt wonen. Op die manier is alles makkelijker te organiseren. Zo moeten kracht- en baltraining niet aaneensluitend gepland worden en kunnen we flexibeler omspringen met trainingsuren, dat maakt het soms al een pak makkelijker.”

Rijtje van vijf

Een ander pittig detail is dat Haasrode Leuven het – opnieuw – met een uitsluitend Belgische kern doet. “Dat maakt deel uit van onze identiteit en zowel de spelers, de club als de supporters zijn ook fier dat dit lukt. Het heeft natuurlijk ook enkele voordelen. Het probleem met één buitenlander in de groep is de voertaal. Coaching gebeurt in het Engels, maar in de kleedkamer wordt al snel geschakeld naar het Nederlands, waardoor een speler zich wel eens geïsoleerd voelt. Daarnaast ken ik ook alle Belgische spelers, ook qua persoonlijkheid.”

Had covid geen roet in het eten gestrooid, was dit het vierde opeenvolgende jaar dat Leuven in Europa zou spelen. “We kwalificeerden ons vier jaar op rij, maar weigerden vorig jaar omdat we de veiligheid van de spelers niet konden garanderen.” Roeselare, Maaseik, Aalst, Menen… Dat zijn de ploegen die over het algemeen naar Europa mochten en VHL zet zich bij in dat rijtje van vijf. “Het is inderdaad leuk om bij in die opsomming te zitten. Maar het is ook goed voor onze Liga A dat dit jaar ook Achel Europees speelde. En dat een ploeg als Gent de bekerfinale speelt. Het wil zeggen dat er meerdere ploegen zijn die zich tonen. Dat was ooit anders.”

Knalprestatie

Haasrode Leuven wijkt voor de Europese confrontaties uit naar de Sportoase, die dan ook aardig volloopt. “We spelen steeds voor een 2 700 tot 3 200 toeschouwers. Dat is fenomenaal en dankzij de steun van ons bestuur, alle vrijwilligers en de stad Leuven. Voor de wedstrijden mogen Leuvenaren gratis komen kijken. Dat zorgt voor een extra kost, maar is belangrijk voor de zichtbaarheid en uitstraling van het Leuvense volleybal. Het toont dat we een plaats hebben in het Belgische volleybal en dat we Leuven op de Europese volleybalkaart zetten.”

“Het gevoel dat we daarmee uitdragen is zeer belangrijk, maar er lopen gesprekken om die Sportoase ook voor de competitie te vullen. Dat wordt niet makkelijk, want het zou de grootste volleybalhal van Liga A zijn. Als we permanent goed spelen, kunnen we zeker extra volk aantrekken. We zijn de voorbije jaren gestaag gegroeid, maar moeten nu ook voor sportieve uitschieters zorgen, zoals bijvoorbeeld een playofffinale halen. Een knalprestatie kan ons in een opwaartse spiraal brengen om structureel te naderen op de top twee,” aldus Eyckmans.


Leuven speelt woensdag (20.30 uur) de heenmatch van de 1/8e finale in de CEV Cup tegen het Spaanse Las Palmas dat in de vorige ronde Menen wipte. Door de geldende coronamaatregelen is publiek niet welkom, de wedstrijd is te volgen via https://www.youtube.com/watch?v=yj73NAOY6a8.

Een week later trekt Leuven naar de Spaanse zon om de kwalificatie af te dwingen.